Taxer les biens importés des fabricants qui polluent du carbone pourrait obliger les pays à adopter des règles plus agressives en matière de climat. Mais est-ce juste pour les pays pauvres ?

La semaine dernière, les dirigeants de l’Union européenne ont approuvé le plan de lutte contre le changement climatique le plus agressif de l’histoire.

Le point le plus marquant a été les 600 milliards consacrés aux mesures écologiques, répartis entre un plan de relance économique massif et le budget de l’UE approuvé de concert pour une période de sept ans. Tout cela sera consacré à la réalisation de l’objectif annoncé précédemment dans le cadre du « Green Deal » européen, à savoir devenir « neutre sur le plan climatique » d’ici le milieu du siècle.

Un plan de relance qui en cache un autre

Mais cet accord de grande envergure a également fixé le calendrier de mise en œuvre d’une politique qui pourrait s’avérer bien plus puissante, et controversée, que le financement, en offrant un moyen de réduire les émissions bien au-delà des frontières de l’Europe.

Le texte de l’accord budgétaire de 2 000 milliards de dollars prévoit l’introduction d’un « mécanisme d’ajustement aux frontières du carbone »d’ici 2023.

Dans sa forme la plus simple, il imposerait une taxe sur les biens importés produits de manière à émettre plus de gaz à effet de serre que ne le permettent les fabricants européens. Ce mécanisme pourrait s’appliquer à toute une série d’industries à forte intensité de carbone, comme le ciment, le verre, l’acier, les engrais et les combustibles fossiles.

« Au cours des 30 dernières années, nous avons abordé les négociations sur le climat à travers le prisme des normes volontaires et des carottes », explique Nikos Tsafos, chercheur au Centre d’études stratégiques et internationales. « C’est la première fois que nous ajoutons vraiment des bâtons à l’image ».

« Briser l’impasse »

La logique d’une taxe à la frontière sur le carbone est simple. Sans elle, l’UE pourrait prétendre à des réductions d’émissions alors même que la production de ses biens se déplace tout simplement vers d’autres régions du monde, où ils peuvent être produits de manière moins coûteuse et plus sale, ce qui réduit les éventuels gains climatiques mondiaux. Une taxe à la frontière sur le carbone protège également les fabricants européens des produits moins chers provenant de pays où les normes climatiques sont moins strictes.

Le plus grand espoir est qu’elle pourrait également contraindre les entreprises hors de l’UE qui souhaitent vendre leurs produits sur ces grands marchés à prendre des mesures plus agressives pour réduire leurs propres émissions, explique David Victor, codirecteur du laboratoire de droit international et de réglementation de l’université de Californie, à San Diego.

En outre, cela pourrait conduire à des accords commerciaux bilatéraux ou trilatéraux, dans lesquels les principaux pays accepteraient de respecter des ensembles de règles climatiques similaires pour pouvoir commercer dans des conditions d’égalité avec les nations européennes, dit-il.

Victor affirme que ce type d’accords contraignants pourrait permettre de réaliser des progrès climatiques bien plus importants que des traités internationaux comme l’accord de Paris, où tout objectif ou règle doit être suffisamment souple pour que près de 200 nations y adhèrent. Si l’Union européenne associe la Chine, l’Inde, le Japon ou les États-Unis à des accords commerciaux soumis à de telles règles, elle réunira des blocs commerciaux unifiés représentant des parts gigantesques des émissions totales de la planète. Et la taille même de ces marchés pourrait encourager d’autres nations à intensifier leurs efforts en matière de climat.

« C’est exactement le genre de stratégie qui, je pense, finira par débloquer la situation en matière de climat », déclare Victor.

L’idée fait déjà son chemin ailleurs aussi. Le programme du Parti démocrate américain, notamment, préconise d’imposer une « taxe d’ajustement carbone » – personne ne veut l’appeler une taxe – sur les produits des pays qui ne respectent pas leurs engagements au titre de l’accord de Paris. Les États-Unis et l’Union européenne produisent ensemble plus de 20 % des émissions mondiales de gaz à effet de serre.