Les efforts déployés aux États-Unis pour superviser un composé PFAS de l’entreprise chimique Solvay illustrent les défis auxquels sont confrontés les fonctionnaires

Au début de l’année, des chercheurs fédéraux et des États ont signalé avoir trouvé une nouvelle substance chimique potentiellement dangereuse dans des échantillons de sol provenant de plusieurs endroits du New Jersey. Ce composé était une forme de PFAS, un groupe de plus de 5 000 substances chimiques qui ont suscité des inquiétudes ces dernières années en raison de leur lien potentiel avec les retards d’apprentissage chez les enfants et le cancer, ainsi que de leur tendance à durer longtemps dans l’environnement.

Une certaine souplesse présente chez les fabricants

Mais les nouvelles révélations, rapportées dans le numéro de juin du magazine Science, ont alimenté les inquiétudes des chercheurs et des groupes de défense de la qualité de l’eau pour d’autres raisons également. Elles ont souligné combien il est facile pour les fabricants de supprimer progressivement leur utilisation de SPFA (substances per- et polyfluoroalkyles) une fois que ces substances ont été réglementées, et de les remplacer par de nouveaux composés apparentés que les chercheurs connaissent encore moins bien. Et il a montré à quel point il est difficile pour les organismes de réglementation de suivre et de superviser ces nouveaux composés.

Les auteurs du rapport Science, de l’Agence de protection de l’environnement et du département de la protection de l’environnement du New Jersey (DEP), ont identifié l’usine de West Deptford, dans le New Jersey, d’une société appelée Solvay Specialty Polymers USA, une division du géant chimique belge Solvay SA, comme étant la source probable de la contamination.

Solvay, dans une déclaration à Consumer Reports, nie sa responsabilité

Mais Solvay a été cité par le DEP du New Jersey dans le passé pour avoir contaminé le sol et l’eau avec un composé PFAS plus ancien, désormais réglementé. Et l’entreprise utilise un PFAS de remplacement dans ses installations depuis des années, bien qu’elle n’ait pas mis en place de moyen officiel permettant aux autorités de réglementation ou aux chercheurs indépendants d’analyser si le nouveau composé est présent dans l’environnement, selon des documents obtenus par Consumer Reports par le biais d’une demande de dossiers publics.

Grâce à cette demande, CR a recherché des documents et des communications entre Solvay et l’agence concernant les produits chimiques identifiés dans l’étude scientifique, et a reçu plus de 240 pages de documents qui mettent en évidence l’utilisation par la société d’un substitut du PFAS dans son installation.