La planète est plus chaude aujourd’hui qu’elle ne l’a été depuis au moins 12 000 ans, une période qui couvre tout le développement de la civilisation humaine, selon les recherches. La planète pourrait même être au plus chaud depuis 125 000 ans, bien que les données sur cette période soient moins certaines.

Une augmentation continue depuis au moins 12 000 ans

Les recherches sont arrivées à ces conclusions en résolvant une énigme de longue date connue sous le nom de l’énigme des températures de l’Holocène. Les modèles climatiques ont indiqué un réchauffement continu depuis la fin de la dernière période glaciaire, il y a 12 000 ans, et le début de la période holocène. Mais les estimations de température dérivées des coquilles fossiles ont montré un pic de réchauffement il y a 6 000 ans, puis un refroidissement, jusqu’à ce que la révolution industrielle fasse monter en flèche les émissions de carbone.

Ce conflit a miné la confiance dans les modèles climatiques. Mais on a découvert que les données sur les coquillages ne reflétaient que les étés plus chauds et ne tenaient pas compte des hivers plus froids, ce qui donnait des températures annuelles élevées trompeuses.

« Nous démontrons que la température annuelle moyenne du globe a augmenté au cours des 12 000 dernières années, contrairement aux résultats précédents », a déclaré Samantha Bova, de l’université Rutgers du Nouveau-Brunswick aux États-Unis, qui a dirigé les recherches. « Cela signifie que la période moderne de réchauffement climatique causé par l’homme accélère une augmentation à long terme des températures mondiales, ce qui fait d’aujourd’hui une situation jamais vue. Cela change la base de référence et souligne à quel point il est essentiel de prendre notre situation au sérieux ».

Le monde est peut-être plus chaud aujourd’hui qu’il ne l’a jamais été depuis il y a environ 125 000 ans, dernière période chaude entre deux périodes glaciaires. Cependant, les scientifiques ne peuvent en être certains car il y a moins de données concernant cette période.

Une étude, publiée en 2017, suggérait que les températures mondiales étaient aussi élevées qu’aujourd’hui il y a 115 000 ans, mais elle était basée sur moins de données.

Correction d’études plus anciennes

La nouvelle recherche a examiné les mesures de température dérivées de la chimie des minuscules coquilles et des composés d’algues trouvés dans les carottes de sédiments océaniques, et a résolu l’énigme en tenant compte de deux facteurs.

Premièrement, on avait supposé que les coquilles et les matières organiques représentaient l’année entière, mais en fait, il était plus probable qu’elles se soient formées pendant l’été, au moment de la floraison des organismes. Deuxièmement, il existe des cycles naturels prévisibles bien connus dans le réchauffement de la Terre, causés par les excentricités de l’orbite de la planète. Les changements dans ces cycles peuvent entraîner des étés plus chauds et des hivers plus froids alors que les températures moyennes annuelles ne changent que peu.

La combinaison de ces observations a montré que le refroidissement apparent après le pic de chaleur d’il y a 6 000 ans, révélé par les données des coquillages, était trompeur. En fait, les coquillages n’enregistraient qu’une baisse des températures estivales, mais les températures annuelles moyennes continuaient à augmenter lentement, comme l’indiquaient les modèles.

« Maintenant, elles correspondent en fait incroyablement bien et cela nous donne beaucoup de confiance dans le fait que nos modèles climatiques font un très bon travail », a déclaré Mme. Bova.