Des routes et des bâtiments aux voitures et au plastique, la civilisation humaine est construite sur beaucoup de choses. Mais en gros, combien de choses avons-nous réellement créées ? Et dans le processus, quelle quantité du monde naturel avons-nous consommée ou détruite ? Une nouvelle analyse révèle que, sur ces deux points, c’est beaucoup … tellement, en fait, que ces matériaux pourraient maintenant l’emporter sur tous les êtres vivants restés sur Terre.

2020, année du tournant

L’année 2020 pourrait être celle où la masse produite par l’homme dépassera le poids global de la biomasse – estimé à environ 1 100 000 000 000 de tonnes, soit 1,1 tératonne – une étape importante qui, selon les scientifiques, témoigne de l’énorme impact que les humains ont eu sur la planète.

L’analyse a été publiée mercredi dans la revue scientifique Nature, et a été menée par un groupe de chercheurs de l’Institut Weizmann des sciences d’Israël.

Pour effectuer leurs calculs, les chercheurs ont divisé les objets fabriqués par l’homme en six grandes catégories : le béton, les agrégats (y compris les matériaux comme le gravier), les briques, l’asphalte, les métaux et les « autres » matériaux, qui comprennent le plastique, le bois utilisé pour la construction et le papier, et le verre. Cette masse est aujourd’hui largement dominée par le béton, les granulats, les briques et l’asphalte, qui constituent aujourd’hui la base des bâtiments, des routes et autres infrastructures modernes.

Un monde profondément remodelé par l’humain

Une nouvelle étude révèle que la masse de matériaux incorporés dans nos routes, nos voitures et bien d’autres choses encore pourrait désormais dépasser le poids total de toute la biomasse sur Terre. Les chercheurs n’ont pas pris en compte les déchets dans leur calcul, bien que s’ils l’avaient fait, cela aurait probablement fait pencher la balance en faveur des matériaux fabriqués par l’homme dès 2013, selon l’étude.

En ce qui concerne la biomasse, les auteurs ont constaté que les plantes représentent la grande majorité des êtres vivants – environ 90% – suivies par les bactéries, les champignons, les archées unicellulaires, les protistes et les animaux. Cela inclut également les humains eux-mêmes, ainsi que les cultures et le bétail élevé pour l’alimentation.

L’étude révèle que les humains ont changé la planète à une vitesse stupéfiante. Depuis le début de la première révolution agricole, il y a environ 12 000 ans, l’homme a réduit la biomasse mondiale de près de moitié, passant de 2 tératonnes à environ 1,1 tératonne aujourd’hui.

Bien qu’une quantité toujours croissante de terres soit utilisée pour les cultures, leur masse totale est éclipsée par les pertes subies ailleurs dans la biosphère, où la déforestation et d’autres changements d’utilisation des terres provoqués par l’homme ont considérablement réduit la masse végétale. L’étude révèle que la chasse, la surpêche et l’élevage d’animaux de ferme ont également réduit la biomasse globale.