Dans la dernière partie de 2016, Ethan Steinberg et deux de ses amis ont planifié une tournée en voiture à travers les États-Unis pour interviewer des agriculteurs. Leur objectif était de résoudre une énigme qui les préoccupait tous depuis un certain temps. Pourquoi, se demandaient-ils, l’agriculture américaine ignorait-elle les arbres ?

Une quête de rentabilité

Ce n’était pas une enquête ésotérique. Selon un nombre croissant de recherches scientifiques, l’intégration des arbres dans les terres agricoles profite à tous les niveaux, de la santé des sols à la production des cultures en passant par le climat. Steinberg et ses amis, Jeremy Kaufman et Harrison Greene, soupçonnaient également que cela pourrait rapporter autre chose : de l’argent.

« Nous avions remarqué qu’il y avait beaucoup de discussions et de mouvements de capitaux vers le pâturage holistique, la culture sans labour et la culture de couverture », se souvient M. Steinberg, en faisant référence à certaines pratiques agricoles respectueuses des terres et du climat qui ont récemment attiré l’attention des milieux environnementaux et commerciaux. « Nous nous sommes dit : et les arbres ? C’est là qu’une ampoule s’est éteinte ».

Le trio a créé Propagate Ventures, une société qui propose aux agriculteurs des analyses économiques basées sur des logiciels, la gestion de projets sur le terrain et le financement d’investisseurs pour les aider à ajouter les arbres et les cultures arboricoles aux modèles agricoles. L’un des principaux objectifs de Propagate, a expliqué M. Steinberg, est de faire parvenir les capitaux des investisseurs intéressés aux agriculteurs qui en ont besoin, ce qu’il considère comme un obstacle de longue date à cette agriculture basée sur les arbres.

Propagate a rapidement commencé à attirer l’attention. Au cours des deux dernières années, le groupe, basé à New York et au Colorado, s’est développé dans huit États, principalement dans le Nord-Est et le Mid-Atlantic. Il travaille avec 20 exploitations agricoles. Fin mai, il a annoncé qu’il avait reçu 1,5 million de dollars de fonds d’amorçage de Neglected Climate Opportunities, une filiale à part entière du Jeremy and Hannelore Grantham Environmental Trust, basée à Boston.

« J’espère qu’ils pourront aider les agriculteurs à diversifier leurs systèmes de production et à séquestrer le carbone », explique Eric Smith, responsable des investissements pour le trust. « Dans un monde parfait, nous aurions 10 à 20 % de la production américaine de terres en agroforesterie. »

Des investissements suivant une tendance à la hausse

Ces dernières années, l’intérêt du secteur privé pour les efforts « durables » et « respectueux du climat » a grimpé en flèche. Haim Israel, responsable des investissements thématiques de la Bank of America, a suggéré au Forum économique mondial en début d’année que le marché des solutions climatiques pourrait doubler, passant de 1 000 milliards de dollars aujourd’hui à 2 000 milliards de dollars en 2025. Selon la société de services financiers Morningstar, les flux vers les fonds durables aux États-Unis ont augmenté de façon spectaculaire, établissant des records même au milieu de la pandémie COVID-19.