Lorsque les vents d’une tempête dans l’océan Atlantique atteignent une certaine vitesse, 39 mph, cette tempête reçoit un nom humain tiré d’une liste créée par l’Organisation météorologique mondiale.

Cet acte de dénomination n’est pas un accident. « En général, les humains se soucient des autres humains, donc quand nous humanisons quelque chose d’inanimé, cela nous fait nous soucier davantage de cette chose », a récemment déclaré Adam Waytz, professeur à l’université Northwestern, au National Geographic. « Le fait de nommer les choses peut les rendre plus mémorables, plus faciles à se rappeler, et cela donne certainement l’impression que les choses sont plus fluides ou plus faciles à traiter. Étant donné que les travaux montrent que des informations faciles à traiter prennent une importance démesurée dans nos esprits, il est probable que le fait de nommer les choses peut leur donner de l’importance également ».

Mais plus maintenant, grâce à 2020. C’est seulement la deuxième année que l’Organisation météorologique mondiale est à court de noms humains, les Andrews, Marias et Sandys qui hantent les communautés qu’ils attaquent, depuis des décennies, pour les tempêtes dans l’Atlantique. (L’autre fois, c’était en 2005, avec Katrina, Rita et d’autres tempêtes monstrueuses).

Le protocole de secours, au cas où une liste alphabétique de 21 noms humains serait épuisée, consiste à puiser dans l’alphabet grec, moins accessible. En témoignent les tempêtes de 2020 qui ont été baptisées Alpha et Beta, etc.

Des catastrophes de plus en plus fréquentes

Les incendies dans les montagnes de l’Ouest, les violentes tempêtes de vent dans les champs de maïs de l’Iowa, les tempêtes dans l’Atlantique. Tous ces événements désastreux étaient autrefois suffisamment rares pour que nous puissions en garder une trace, au moins, leurs noms, sinon leurs lieux et leurs conséquences sur le terrain. Combien d’entre nous, mis à part ceux qui sont les plus intimement touchés, peuvent nommer la myriade de feux de forêt qui brûlent en Californie, en Oregon et à Washington ? Peut-être qu’il serait utile de donner à ces feux le nom d’êtres humains plutôt que leur emplacement. Mais je crains qu’à mesure que nous serons de plus en plus pris au piège des catastrophes liées au climat, nous deviendrons insensibles, plus insensibles que nous ne le sommes déjà, à l’ampleur de ce qui se passe réellement.

Cette crainte est un sentiment que beaucoup de personnes dans le monde partagent, même si elles n’ont pas les mots exacts pour l’exprimer. C’est peut-être vous. Ou peut-être êtes-vous trop fatigué, trop inquiet ou tellement accablé ces jours-ci que cela ne vous vient à l’esprit que tard dans la nuit, lorsque les enfants dorment ou que vous êtes seul et qu’il n’y a personne à qui parler.

Ou peut-être que vos pensées sur les catastrophes climatiques ne sont pas exactement les bienvenues parmi vos amis ou votre famille, là où vous vivez. C’est l’une des raisons pour lesquelles je vous invite à envoyer vos questions sur la crise climatique au cours des prochaines semaines. Je ferai des reportages et j’y répondrai du mieux que je peux. Nommons cette chose. Parlez-en. Donnez-lui un sens.