Lorsqu’un virus mortel, qui a tué des dizaines de milliers de phoques des ports européens dans l’Atlantique Nord en 2002 a commencé à menacer les otaries, les phoques et les loutres dans le Pacifique Nord, les scientifiques se sont tout d’abord interrogés.

Le virus très contagieux de la maladie de Carré de la phocine – dont on pense qu’il n’affecte pas les humains – attaque les systèmes respiratoire et nerveux de certains mammifères marins. Mais rien n’indiquait qu’il avait infecté des animaux qui auraient pu l’amener dans d’autres parties du monde.

« Comment un virus qui avait déjà été observé dans l’océan Atlantique s’est-il retrouvé dans l’océan Pacifique ? » a déclaré Tracey Goldstein, directrice adjointe du One Health Institute, à l’Université de Californie.

Goldstein et certains de ses collègues ont examiné 15 années de données, dont des mesures de la glace de mer arctique et des données provenant d’animaux qui avaient été marqués par la National Oceanic and Atmospheric Administration et d’autres institutions pour étudier leurs habitudes migratoires.

Leur conclusion : la fonte des glaces de mer de l’Arctique provoquée par le réchauffement climatique de la Terre a permis au virus de se déplacer dans une nouvelle région et d’infecter une nouvelle population de la vie marine.

Les travaux de Goldstein et de ses collègues, publiés mercredi dans la revue Scientific Reports, montrent qu’ils ont également utilisé des échantillons de sang et des écouvillons nasaux de phoques, d’otaries et de loutres du sud-est de l’Alaska à la Russie pour évaluer quelles populations avaient été infectées par le virus et à quelles souches spécifiques elles avaient été exposées.

Les chercheurs ont remarqué un lien entre les pertes de glace de mer dans l’Arctique et les pics d’éclosion de la maladie. En particulier, les scientifiques ont constaté que des réductions drastiques de la glace de mer du côté russe de l’Atlantique Nord coïncidaient avec une augmentation des taux d’exposition dans les deux bassins océaniques. La glace fondue, a dit M. Goldstein, ouvrait probablement de nouvelles voies navigables aux animaux infectés pour qu’ils puissent entrer en contact avec d’autres espèces.